Over half a million citizens have signed a petition [1] to demand action to stop thousands of dolphins dying in fishing nets in the Bay of Biscay. The petition has been handed over to European Commission Deputy Director General of DG Environment, Patrick Child, the French Director of Maritime Fisheries and Aquaculture Eric Banel, and the Spanish Secretary of State for Environment, Hugo Morán. The petition delivery takes place amid the peak bycatch season for dolphins, from December to March each year. 

On behalf of the citizens, environmental groups have urged the French and Spanish governments to urgently adopt adequate measures to prevent the unnecessary deaths of these dolphins every winter, as they are legally required to do under EU environmental law [2].

The three representatives also received shared jigsaw puzzles, symbolising the need for cooperation to save our dolphins. The presence of a French representative was particularly important,  given that the French fleet is responsible for most of the fatal dolphin catches [3] and that France is currently hosting the One Ocean Summit, presenting itself as a leader in ocean protection and sustainable fishing. 

Allowing thousands of legally protected dolphins to die in fishing nets is incompatible with EU law [4], scientific advice [5], political commitments to reverse biodiversity loss [6], and climate change mitigation [7].  

Six environmental NGOs – Seas At Risk, Blue Planet Society, France Nature Environnement, Ecologistas en Acción, Whale and Dolphin Conservation, and ClientEarth – are urging the French and Spanish governments to adopt effective measures, in line with the scientific advice[8]. Action must therefore include temporary closure of the fisheries responsible for dolphin catch during the peak bycatch period. The European Commission is also under pressure to act – despite launching an infringement procedure against the two countries in 2019, the Commission can and should take further action to make sure that the required measures are introduced. 


“The deaths of thousands of supposedly protected dolphins trapped in fishing nets in the Bay of Biscay is only the tip of the iceberg. In fact, whales and dolphins in all European waters are victims of incidental catches. In Europe, bycatch is the largest threat to most of these marine mammals”, says Christine Adams, Fisheries Policy Officer at Seas At Risk. “The European Commission should listen to the citizens and  adopt measures to drastically reduce bycatch of sensitive species all across EU waters with a strong Ocean Action Plan [9]”. 

ClientEarth wildlife and habitats lawyer John Condon says: “France and Spain have a legal duty to stop dolphins needlessly dying in the Bay of Biscay and they are completely failing to deliver on it. European citizens have made it overwhelmingly clear that they expect immediate action from the governments of both countries to stop these mass casualties. The EU Commission has a vital role here too – it needs to drive its legal action forward, making sure that EU law is respected and dolphins remain in our oceans, not washed up on our beaches.”

John Hourston, Founder of Blue Planet Society, says: “Common dolphins are being massacred in an horrifically cruel way by trawlers targeting fish species as they aggregate to spawn. It happens every winter and is possibly the greatest non-cull slaughter of a large wild mammal in modern history. It’s a disgrace that the EU has turned a blind eye to this mass killing of a protected species for so long. Hundreds of thousands of EU citizens are demanding an end to dolphin bycatch in EU fisheries. We expect action now.”

Chloé Godefroy, Policy Officer, France Nature Environnement, says: “France is the European champion regarding dolphin bycatch: it’s time we let go of this gruesome title. The fact that a government representative showed up today to accept the petition and acknowledge the citizens’ demand is an encouraging step towards taking responsibility and committing to the protection of marine biodiversity. We will now be waiting for actual measures to be taken to end dolphin bycatch. As France is both hosting the One Ocean Summit and presiding the EU council, we hope the government will seize this opportunity to act as the blue leader they are claiming to be.

Cecilia del Castillo, Fisheries Policy Officer at Ecologistas en Acción, Spain, says, “No sufficient measures have been proposed nor implemented by the Spanish government to prevent  bycatch of protected species such as the common dolphin or the iberian porpoise. Furthermore, the National Bycatch Plan just approved by the Spanish government lacks ambition to ensure bycatch mitigation. Economic and short-term arguments must not be used as excuses anymore. Halting the loss of marine biodiversity is urgent and saving our dolphins is a necessary step towards this direction.

Sarah Dolman, Bycatch programme lead, Whale and Dolphin Conservation says: “This wide-scale bycatch of common dolphins in the Bay of Biscay is happening at such high levels that scientific evidence suggests it is impacting their entire population. Those that end up on beaches are just the tip of the iceberg. Back in 2018 we raised a formal complaint to the European Commission and this has since been backed up by scientific evidence. The solutions to prevent bycatch exist, this serious problem can be solved, the French and Spanish governments can prevent dolphins dying in these waters. The citizens of Europe have spoken and they demand action.”

PHOTOS FOOTAGE of the petition delivery and of stranded dolphins available here

VIDEO FOOTAGE of the petition delivery available here


The petition was launched by the Blue Planet Society on the citizens’ platform Change, and supported by NGOs. It demands that the European Commission and French and Spanish Ministers jointly implement the measures recommended by scientists to end common dolphin bycatch in the Bay of Biscay.  

Scientists estimate that between 5,000 and 10,000 common dolphins are killed in the Bay of Biscay every year due to harmful fishing activities, with peak deaths and strandings occurring between December and March. 

Scientists from the International Council for the Exploration of the Sea (ICES) have identified bycatch as the main threat to this dolphin population and called for a closure of the fisheries responsible during the peak stranding period. 

Like other cetaceans, dolphins are strictly protected in EU waters under the Habitats Directive. Member States are obliged to introduce measures to prevent the incidental capture of these species by their fisheries. However, no sufficient measures have been put in place to prevent dolphin bycatch and death, despite the problem persisting for decades.

The governments of France and Spain have persistently breached their legal duty to protect dolphins, triggering the launch of an infringement procedure by the European Commission. Two years on, however, the situation remains stalled, with France and Spain still refusing to temporarily close the fisheries responsible for the spike in incidental captures and ignoring independent scientific advice on the urgent need to do so. Meanwhile, the Commission has still not advanced its infringement action, which it should do by issuing a ‘Reasoned Opinion’ to France and Spain. 


[1] Petition “Stop the mass slaughter of dolphins by the fishing industry in EU waters”. Link to the petition in English here and in French here

[2] Dolphins are strictly protected in EU waters under the Habitats Directive, with Member States required to prevent  the incidental capture of sensitive marine species such as dolphins. The European Commission has taken legal action against France and Spain for not complying with these legal duties. 

[3] The French vessels in the Bay of Biscay are responsible for most of the fatal dolphin catch (Peltier et al. 2020).

[4] See note [2]

[5] ICES advises temporary closure of the fisheries responsible for the spike in incidental dolphin capture in the Bay of Biscay.

[6] In the EU Biodiversity Strategy, the European Commission committed to reversing biodiversity loss, and to restoring and protecting marine ecosystems (COM(2020) 380 final). 

[7] Marine life plays a crucial role in carbon storage to mitigate climate change. Plankton and larger plant species capture carbon from the atmosphere and from the sea, and when that plankton is eaten, the carbon is stored in marine animals such as dolphins and fish. Their faeces – and their bodies when they die – sink to the bottom, where the carbon is stored in ocean sediment for many thousands of years, preventing it from re-entering the atmosphere. 

[8] See note [5]. 

[9] The ‘Action plan to conserve fisheries resources and protect marine ecosystems’ (Ocean Action Plan) will be adopted by the European Commission next spring, under the EU Biodiversity Strategy.

Plus d’un demi-million de citoyen·nes demandent des mesures pour sauver les dauphins des filets de pêche

Plus d’un demi-million de personnes ont signé une pétition [1] demandant des mesures pour mettre fin au massacre des dauphins dans les filets de pêche dans le Golfe de Gascogne. La pétition a été remise au Directeur général adjoint de la DG Environnement de la Commission européenne, Patrick Child, au Secrétaire d’Etat espagnol à l’Environnement, Hugo Morán, eu au Directeur français des pêches maritimes et de l’aquaculture Eric Banel. Cette remise intervient au cœur de la saison la plus meurtrière pour les dauphins, qui s’étend chaque année de décembre à mars.

Au nom des citoyennes et citoyens mobilisés, plusieurs organisations environnementales ont appelé les gouvernements français et espagnol à prendre les mesures nécessaires pour empêcher la mort de ces milliers de dauphins chaque hiver, conformément à ce qu’impose le droit environnemental européen [2].

Les trois représentants ont également reçu les pièces d’un même puzzle, symbolisant la nécessité de coopérer pour sauver les dauphins. La présence d’un représentant français est d’autant plus importante que la flotte française est responsable de la majorité des captures mortelles de dauphins [3] et que la France accueille le One Ocean Summit, se positionnant ainsi en chef de file de la protection des océans et de la pêche durable.

Permettre que des milliers de dauphins – une espèce protégée – meurent chaque année dans les filets de pêche n’est compatible ni avec la loi européenne [4], ni avec les avis des scientifiques [5], ni avec les engagements politiques de préservation de la biodiversité [6], ni avec la lutte contre le changement climatique [7].

Six ONG environnementales – Seas at Risk, Blue Planet Society, France Nature Environnement, Ecologistas en Acción, Whale and Dolphin Conservation et ClientEarth – appellent les gouvernements français et espagnols à prendre des mesures efficaces, conformes aux recommandations scientifiques [8]. Cela implique notamment la suspension temporaire des pêches responsables des captures de dauphins durant la saison où elles sont les plus nombreuses. La Commission européenne est également incitée à agir : malgré la procédure d’infraction initiée à l’encontre des deux pays en 2019, la Commission peut et doit s’engager davantage pour assurer la mise en place effective des mesures.


« La mort de milliers de dauphins supposément protégés pris dans les filets de pêche dans le Golfe de Gascogne n’est que la partie émergée de l’iceberg. En réalité, les requins et les dauphins sont victimes de captures accidentelles dans toutes les eaux européennes. En Europe, ces captures sont la principale menace qui pèse sur la plupart des mammifères marins », affirme Christine Adams, chargée de mission Pêche chez Seas at Risk. « La Commission européenne doit écouter les citoyens et prendre des mesures pour réduire drastiquement les captures d’espèces sensibles dans l’ensemble des eaux européennes à travers un Plan d’action Océan ambitieux [9]. »


Pour John Condon, avocat spécialiste de la vie sauvage et des milieux naturels : « La France et l’Espagne sont tenus par la loi d’empêcher l’hécatombe de dauphins dans le Golfe de Gascogne et jusqu’à présent ils ne se montrent pas à la hauteur. Les citoyens européens sont très clairs : ils attendent une action immédiate des gouvernements des deux pays pour mettre fin au massacre. La Commission européenne a un rôle crucial à jouer aussi : elle doit poursuivre son action juridique et garantir le respect du droit européen afin que les dauphins restent dans nos océans plutôt que sur nos plages. »


Pour John Hourston, fondateur de Blue Planet Society : « Les dauphins communs sont massacrés de manière particulièrement cruelle par les chaluts pélagiques qui ciblent les poissons qui se rassemblent pour pondre. Cela se produit chaque hiver et constitue le plus grand massacre d’un grand mammifère sauvage de l’histoire moderne hors abattage. Il est honteux que l’Union européenne ait fermé les yeux pendant si longtemps sur le massacre de masse d’une espèce protégée. Des centaines de milliers de citoyens européens demandent la fin des captures accidentelles de dauphins dans les filets de pêche européens. Nous attendons une action immédiate. »


Pour Chloé Godefroy, chargée de mission Pêche chez France Nature Environnement : « La France est championne d’Europe du massacre de dauphins : il est temps de nous défaire de ce titre macabre. La présence d’un représentant du gouvernement pour accepter la pétition et entendre la voix des citoyennes et citoyens est un premier pas encourageant vers une prise de responsabilité de la France et un engagement concret pour la protection de la biodiversité marine. Nous attendons à présent que des mesures effectives soient prises pour mettre un terme aux captures accidentelles de dauphins. A l’heure où la France accueille le One Ocean Summit et a pris la présidence du Conseil de l’Union européenne, nous appelons le gouvernement à saisir cette double opportunité pour se montrer enfin exemplaire en matière de protection des océans. »

Pour Cecilia del Castillo, chargée de mission Pêche chez Ecologistas en Acción (Espagne) : « Aucune mesure conséquente n’a été mise en place ou même proposée par le gouvernement espagnol pour empêcher les captures accidentelles d’espèces protégées comme le dauphin commun ou le marsouin ibérique. Le Plan National Captures qui vient d’être adopté par le gouvernement espagnol manque également d’ambition pour permettre une vraie limitation des captures. Les arguments économiques de court terme ne peuvent plus servir d’excuses. Stopper la perte de biodiversité marine est urgent et sauver nos dauphins est une étape indispensable dans cette direction. »


Pour Sarah Dolman, responsable du programme Captures accidentelles de Whale and Dolphin Conservation : « Ces captures massives de dauphins communs dans le Golfe de Gascogne ont atteint un niveau tel que les indicateurs scientifiques montrent un impact sur l’ensemble de la population. Les dauphins qui s’échouent sur les plages ne sont que la partie émergée de l’iceberg. En 2018, nous avons déposé une plainte officielle auprès de la Commission européenne, renforcée depuis par des études scientifiques. Les solutions pour empêcher les captures accidentelles existent, le problème peut être réglé, les gouvernements français et espagnol peuvent empêcher la mort des dauphins. Les citoyennes et citoyens européens ont parlé et ils attendent des actions. »


La pétition a été lancée par la Blue Planet Society sur la plateforme citoyenne Change et soutenue par plusieurs ONG. Elle demande que la Commission européenne ainsi que les ministres français et espagnols s’accordent pour mettre en place les mesures recommandées par les scientifiques pour empêcher les captures du Dauphin commun dans le Golfe de Gascogne.

Les scientifiques estiment qu’entre 5000 et 10 000 dauphins communs sont tués dans le Golfe de Gascogne chaque année en raison des pêcheries destructrices, les pics de mortalité et d’échouages ayant lieu entre décembre et mars.

Les scientifiques du Conseil international pour l’exploration de la mer ont identifié les captures accidentelles comme la menace principale qui pèse sur la population de dauphins et appellent à une fermeture des pêcheries en cause pendant la saison la plus meurtrière.

Comme d’autres cétacés, le dauphin fait l’objet d’une protection stricte dans les eaux européennes au titre de la Directive Habitats. Les Etats membres sont tenus d’instaurer des mesures de prévention pour éviter les captures accidentelles de ces espèces par les pêcheries. Toutefois, aucune mesure conséquente n’a été mise en place pour empêcher les captures et les morts de dauphins, alors que le problème persiste depuis plusieurs décennies.

Les gouvernements français et espagnol ont enfreint de manière répétée leur obligation légale de protéger les dauphins, déclenchant le lancement d’une procédure d’infraction par la Commission européenne. Deux ans plus tard, la situation est toujours bloquée, la France et l’Espagne s’obstinant dans leur refus de suspendre temporairement les pêcheries responsables des captures et ignorant délibérément les recommandations scientifiques qui confirment la nécessité de mesures immédiates. La Commission européenne doit engager la prochaine étape de la procédure d’infraction, à savoir la publication d’un avis motivé à l’encontre de la France et de l’Espagne.

PHOTOS de la remise de la pétition et de dauphins échoués disponibles ici.

VIDEOS de la remise de la pétition ici.


[1] Pétition « Arrêtons le massacre des dauphins dans les filets de pêche des eaux européennes ». Lien vers la pétition en français et en anglais.

[2] Les dauphins font l’objet d’une protection stricte dans les eaux européennes au titre de la directive Habitats, qui impose aux Etats membres d’empêcher les captures accidentelles des espèces marines menacées comme les dauphins. La Commission européenne a engagé une procédure juridique à l’encontre de la France et de l’Espagne pour non-respect de leurs obligations légales.

[3] Les bateaux français dans le Golfe de Gascogne sont responsables de la majorité des captures mortelles de dauphins (Peltier et al. 2020).

[4] Voir note [2]

[5] L’ICES recommande la fermeture temporaire des pêcheries responsables de la hausse des captures accidentelles de dauphins dans le Golfe de Gascogne.

[6] Avec la Stratégie européenne pour la Biodiversité, la Commission européenne s’est engagée à inverser le processus de perte de biodiversité et à restaurer et protéger les écosystèmes marins (COM(2020) 380 final).

[7] La vie marine joue un rôle crucial dans le stockage du carbone pour lutter contre le changement climatique. Le plancton et les espèces végétales capturent le carbone de l’atmosphère et de la mer et, quand le planton est ingéré, le carbone se retrouve stocké dans les organismes des animaux marins, comme les dauphins et les poissons. Leurs excréments – et leurs corps lorsqu’ils meurent – coulent au fond de l’eau et le carbone est alors emprisonné dans les sédiments océaniques pour des milliers d’années, l’empêchant ainsi de retourner dans l’atmosphère.

[8] Voir note [5].

[9] Le « Plan d’action pour la conservation des ressources halieutiques et la protection des écosystèmes marins » (Plan d’action Océan) sera adopté par la Commission européenne au printemps prochain, dans le cadre de la Stratégie européenne pour la biodiversité.